iCub robot is wereldwijd platform voor onderzoek

Verspreid over de hele wereld staat het iCub platform voor onderzoek naar onder meer balans en manipulatie

Door – Sjoerd Wierenga

Op deze ‘Zorgloze Zondag’ hebben we het over de bijzondere iCub. Met de lengte van een peuter en een vriendelijk gezicht is de humanoïde robot een leuke verschijning (al is dat mogelijk een kwestie van smaak). Onderzoek met iCub is al even bezig en door de jaren heen is er behoorlijk veel (beeld)materiaal over de robot naar buiten gekomen. Allereerst wat algemene informatie:

  • iCub is ongeveer een meter lang
  • Het onderzoek met iCub bestaat al 10 jaar
  • De kosten voor een 2.0 versie van de robot bedragen 250.000 euro
  • Hij heeft 53 ‘degrees of freedom’
  • Wereldwijd werken er meer dan 200 wetenschappers met (een versie van) iCub
  • Hij heeft een ‘huid’ waarmee hij kan voelen (zie plaatjes)
  • iCub is een ‘open source’ platform en is daarmee continu in ontwikkeling
  • De robot komt voort uit het Italiaanse Instituto Italiano di Tecnologia
  • Hij wordt ook omschreven als een ‘cognitive humanoid robot’, vanwege de nadruk op onderzoek naar kunstmatige cognitieve systemen

Onlangs heeft de Amerikaanse zender PBS een korte impressie gemaakt van iCub, zie hieronder.

Het onderzoek met iCub laat zich niet eenvoudig typeren. Een goed vertrekpunt zijn wellicht de sensorische mogelijkheden van de robot. iCub kan tot op zekere hoogte zien, horen en voelen. Dit vertaalt zich door in onderzoek naar visuele perceptie, zoals het herkennen en kunnen volgen van objecten, het opvolgen van stemcommando’s en de herkenning en het gebruik van ‘gevoel’.

Voorbeelden van de eerste twee onderwerpen van onderzoek zijn al terug te vinden in de korte impressie van PBS en vorige week kwam er via het officiële kanaal op YouTube een nieuwe video online waarin de balanceerkunsten van iCub worden gepresenteerd.

De ervaring leert dat mensen verschillend reageren op de balanceerkunsten. Volgens de één is het nog nauwelijks indrukwekkend, terwijl anderen het niet voor mogelijk houden dat de robot dit al zelfstandig kan. Helder moet zijn dat de robot stappen voorwaarts maakt. iCub heeft eerst leren balanceren op twee benen, kan het nu op één been en heeft geen moeite met balans houden wanneer ‘zijn’ onderzoekers hem een beetje uitdagen. U kunt zich voorstellen hoe belangrijk dergelijke beheersing van balans is als je denkt aan het feit dat onderzoekers de iCub voor zich zien als bijvoorbeeld een futuristische blindengeleidehond.

Een recent en interessant onderzoek met iCub betreft een relatief nieuwe manier van objectherkenning. De afgelopen jaren zijn er grote stappen voorwaarts gemaakt met objectherkenning middels slimme, op neurologische principes gebaseerde, software. U kunt hier een voorbeeld vinden. Let wel: het is nog lerende! Zo herkent het probleemloos een bloem in een vaas, maar kan het de robotstofzuiger aanzien voor een hoed. U kunt zich voorstellen dat het nog niet klaar is voor de echte wereld: “Robot, kan je mijn hoed even aangeven?”.

De conclusie van het onderzoek, genaamd “Real-world Object Recognition with Off-the-shelf Deep Conv Nets: How Many Objects can iCub Learn?”, was dan ook maar voorzichtig positief: “This result shows that modern visual recognition approaches have actually opened the way to answer the ambitious question we asked in this work, but also that the problem is far from being solved.”.

… but also that the problem is far from being solved.

De community rond iCub is klein, maar fanatiek. Het is dan ook te verwachten dat er in de toekomst nieuwe interessante ontwikkelingen te melden zijn. Ik ga in ieder geval een keer kijken bij de iCub hier op de Universitat Pompeu Fabra in Barcelona!